Het lezen van mammoeten, de ruige reuzen van de ijstijd, bevolkte ooit een groot deel van de aarde. Maar met het einde van de laatste ijstijd, 10.000 jaar geleden, verdwenen ze in korte tijd. Tot op de dag van vandaag vragen onderzoekers over de hele wereld zich af wat de reuzen zo plotseling heeft uitgeroeid. Heeft de klimaatverandering geleid tot het uitsterven? Werden ze doodgejaagd? Of hadden mensen een dodelijke ziekte? De wetenschappers moeten nog een duidelijk antwoord vinden. De grote zoogdieren met de ruige vacht hadden de zogenaamde mammoetsteppe, het grasland van de ijstijd, al vele millennia bevolkt. Toen de koude betovering ten einde was, gingen ze naar het noorden met de terugtrekkende gletsjers. Hun voedselbronnen werden het slachtoffer van de opwarming en de reuzen met de vier meter lange slagtanden verdwenen van het toneel.

Naast deze theorie, die veel wetenschappers ook in Duitsland vertegenwoordigen, is er meer speculatie over het uitsterven van mammoeten. De zogenaamde "overkill-hypothese" gaat ervan uit dat glaciale jagers de mammoeten hebben uitgeroeid. Paul Martin, een voormalige professor in de geowetenschappen aan de Universiteit van Arizona, vertegenwoordigt deze theorie. Hij beschouwt het niet als een toeval dat de dieren uitstierven net toen de mens op het toneel verscheen.

De mensen die meer dan 11.000 jaar geleden van Azië naar Noord-Amerika migreerden, waren progressieve jagers. Ze gingen op jacht in de groep en konden zo superieure tegenstanders doden. In het noorden van Amerika gingen ze een ware hof van Eden binnen. De dieren die daar woonden hadden nog nooit mensen gezien en waren daarom niet bang voor hen. De ervaren jagers vonden een gemakkelijke prooi. Naarmate het aantal mensen groeide, moesten ze intenser jagen en de mammoeten zo ondergang brengen, betoogt Martin. De mammoetonderzoeker Ross MacPhee van het American Natural History Museum in New York betwijfelt echter of deze theorie het uitsterven van de mammoet voldoende kan verklaren. MacPhee vindt het gewoon onrealistisch dat mensen meer dan een paar geïsoleerde dieren hadden moeten doden met een paar nietige stenen werktuigen. Hij geeft ook niet de schuld aan klimaatverandering voor het sterven van grote zoogdieren. De mammoeten hebben de ingrijpende klimaatveranderingen al overleefd. De onderzoeker is ervan overtuigd dat er een betere verklaring is: hij gelooft dat het mogelijk is dat de mensen in Azië een ziekteverwekker hebben meegebracht, zoals een virus, dat de gletsjerreus in Noord-Amerika heeft gedood. Dat is waar MacPhee naar toe kwam toen hij een artikel las over een uitbraak van ebola in Afrika. Deze ziekte verspreidt zich zeer snel en meestal dodelijk.

MacPhee vroeg zich af of dat de sleutel zou kunnen zijn om het uitsterven van de mammoeten te verklaren en ging op zoek naar bewijsmateriaal. Het Wrangel-eiland, ten noordwesten van de Beringstraat in de Russische Chukchi-zee, is een van de laatste plaatsen waar mammoeten hebben geleefd en een schatkamer voor mammoetreizigers. De constante kou van de permafrost zorgt ervoor dat de botten van dode dieren goed worden bewaard. tonen

Evenzo zou de eeuwige kou ook een virus bevriezen, hoopte MacPhee. Van zijn expeditie naar Wrangel Island in 1998 bracht hij 19 botten mee, die hij bestudeerde bij de New Yorkse viroloog Preston Marx van het Aaron Diamond Aids Research Center. Ze zochten naar sporen van genetische informatie die afkomstig was van een virus. Het werk werd op zijn minst gedeeltelijk bekroond met succes: naast het mammoet genetische materiaal, vonden de onderzoekers ook genomen genomen van virussen. Het was een virus dat endogeen retrovirus wordt genoemd. Deze virussen zijn echter aanwezig in veel zoogdieren zonder ze te beschadigen. Sommige worden zelfs gevonden in de olifanten van vandaag. Ze konden dus nauwelijks verantwoordelijk zijn voor het uitsterven van de soort. MacPhee en zijn collega's rapporteren over deze onderzoeken in het tijdschrift "Molecular Biology and Evolution".

Maar MacPhee wint iets positiefs van het resultaat. De ontdekking heeft aangetoond dat het zelfs mogelijk is om genomen van virussen in oude botten te vinden. "Nu zijn we klaar voor de volgende stap. We zullen op zoek gaan naar direct bewijs van ziekteverwekkers ", kondigt de onderzoeker aan. Het hoofd van het onderzoeksstation voor quaternaire paleontologie in Weimar, Dr. med. habil. Ralf-Dietrich Kahlke, twijfelt aan de theorie van zijn collega: "De mammoeten zijn niet alleen uitgestorven, maar veel van de grote zoogdieren wereldwijd." Hoewel hij geen viroloog is, maar hij kent geen virus dat zoveel verschillende groepen dieren kan treffen. Bovendien zijn de dieren uitgestorven op verschillende continenten, wat ook tegen de virustheorie spreekt. "Ik zie de belangrijkste reden voor het uitsterven van de mammoeten in een klimaatverandering die het hele ecosysteem heeft veranderd", zegt Kahlke. "Jachtactiviteiten van de kant van de mens hebben waarschijnlijk het uitsterven met de meeste plaatselijke plaatsen in enkele eeuwen versneld."

Cornelia Pfaff

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice