Lees voor aan de meest excentrieke van de planeten. Pluto, met zijn raadselachtige gigantische maan Charon, is de enige planetaire ruimtesondes die tot nu toe van dichtbij zijn onderzocht. NASA-ingenieurs en wetenschappers werken momenteel aan een project om de zonnigste satelliet te bezoeken en de geheimen ervan te onthullen. Een bittere koude, ijzige wereld - dat is het enige wat we tot nu toe weten over Pluto. Anders is de buitenstaander in het zonnestelsel een vrij lege lei. Geen enkele ruimtesonde heeft hem ooit van dichtbij bekeken. Alle informatie die we hebben over Pluto en zijn gigantische maan Charon, ontdekt in 1978, is afkomstig van aardse waarnemingen of, in het geval van de Hubble-ruimtetelescoop, metingen vanuit een aardbaan - dat wil zeggen op een afstand van ruim vier miljard kilometer.

Pluto is ook een buitenstaander in termen van zijn grootte: hij is veruit de kleinste onder de planeten, veel kleiner dan onze maan. Afgezien van de aarde zou hij zelfs Europa of de VS niet bedekken.

Of Pluto een atmosfeer heeft, werd voor het eerst vastgesteld in 1988. In die tijd was er een zeldzame kans voor de planeet om vlak voor een ster voorbij te gaan. Tijdens het "bedekken" werd de ster niet abrupt donker, maar werd hij onmiddellijk daarvoor donker. Hieruit kan worden geconcludeerd dat de planeet is omgeven door een dunne atmosfeer. Het bestaat uit stikstof, koolmonoxide en methaan, zoals spectraal onderzoek later heeft aangetoond. Volgens theoretische overwegingen kan het ook enkele fotochemisch geproduceerde moleculen (blauwzuur, nitrilen, ethyn en andere koolwaterstoffen) en atomaire waterstof bevatten.

Het hoogtepunt van Pluto-onderzoek tot nu toe was in maart 1996, toen Amerikaanse astronomen een kaart van het oppervlak publiceerden. Het is gebaseerd op waarnemingen van de Hubble-ruimtetelescoop met de camera met vage objecten van ESA. De beelden werden genomen in juni en juli 1994, toen Pluto slechts 4, 8 miljard kilometer van de aarde verwijderd was, tijdens een Pluto-dag die 153 aarduren duurde. Elke pixel van de foto komt overeen met een gebied van 160 vierkante kilometer. Na langdurige beeldbewerkingsprocedures werd een Pluto-kaart gemaakt met de grootste licht-donkercontrasten van alle planeten in het zonnestelsel behalve de aarde. tonen

Waarschijnlijk betreft de meest opwindende vraag het ontstaan ​​van Pluto en zijn buitengewoon grote maan. De fysische eigenschappen, evenals de verschillende interne structuur en chemische samenstelling van Pluto en Charon sluiten uit dat Charon zich ooit afsplitste van Pluto, of dat beide lichamen samen ontstonden uit de gas- en stofwolk van de protosolaren Urnebels. De hypothese dat Pluto een gelekte maan van Neptunus was, die vaak eerder werd genoemd, is ook weerlegd door de ontdekking van Charon. Dat Pluto gewoon zijn maan heeft gevangen, is ook onwaarschijnlijk om hemelse mechanische redenen.

De meest plausibele veronderstelling is dat Pluto ooit in botsing is gekomen met een lichaam dat honderden, misschien zelfs duizend kilometer groot is. Uit het puin, in een baan rond Pluto, had Charon zich kunnen vormen. Kort na de ontdekking van de maan werd echter een belangrijk bezwaar gemaakt tegen deze botsingshypothese: als de voorlopers van Pluto en Charon de enige objecten in dit afgelegen gebied van het zonnestelsel waren, zou een dergelijke botsing uiterst onwaarschijnlijk zijn.

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice