Drie kleine chimpansees begrijpen Engels beter dan veel Europeanen. Ze schrijven op de computer, lijken te praten en liegen zelfs als ze hun wil niet kunnen afdwingen. Kanzi, Panbanisha en Nyota zijn vertederende "intelligentiebeesten" - en paradijzen voor de studie van taal, denken en cognitieve evolutie. De kleine vrouw met de waakzame ogen en de soms fragiele stem lijkt kalm en gereserveerd. Iedereen die met haar praat, kan zich nauwelijks voorstellen dat ze soms schreeuwt en schreeuwt in het lab, op tafels slaat en rommelt met harige wezens die haar in kracht overtreffen. Sue Savage-Rumbaugh, midden jaren 50, is professor aan het Language Research Center van de Atlanta State University, opgericht in 1981, en de pleegmoeder van 's werelds meest communicatieve apen. Maar ze houdt zich bescheiden in en laat haar "sterren" op het podium - vooral de bonobo's (of miniatuur chimpansees) Kanzi, Panbanisha en Nyota. In de jaren zeventig begonnen Sue Savage-Rumbaugh en haar latere echtgenoot Duane Rumbaugh chimpansees en bonobo's abstracte symbolen op een computertoetsenbord te onderwijzen. Deze symbolen, zogenaamde lexigrammen, staan ​​voor individuele woorden zoals "banaan", "aan", "in", "emmer". De nu 20-jarige Kenzi beheert nu meer dan 250 van deze woordsymbolen. Later werd duidelijk dat Kenzi ook de betekenis van honderden Engelse woorden kent. Hij kan de woorden toewijzen aan objecten, foto's, acties en ook lexigrammen. Nog meer getalenteerd is zijn 5 jaar oudere zus Panbanisha. Dit verbaasde de onderzoeker onlangs ook met tekeningen op de vloer. De lijnen leken verbazingwekkend veel op de lexigrammen - Panbanisha was begonnen te schrijven. De taalkundigen staan ​​echter sceptisch tegenover het onderzoek. Noam Chomsky van het Massachusetts Institute of Technology, 's werelds meest invloedrijke taalkundige, houdt het idee van pratende apen voor wishful thinking. "Het is alsof je mensen wilt leren vliegen." Zelfs de apenonderzoekers zijn niet noodzakelijk overtuigd van het talent van Kenzi. Herbert Terrace, een psycholoog aan de Columbia University, verklaart Kenzi's vaardigheden door middel van training en imitatieleren. Met een nieuwe lexigramcomputer wil Sue Savage-Rumbaugh nu bepalen in hoeverre andere vaardigheden in de bonobo's vastzitten. De nieuwe computer maakt complexere grammaticale constructies mogelijk en genereert het juiste Engelse woord met een druk op de knop. Ze stelt hoge verwachtingen van Panbanisha's 2-jarige zoon Nyota.

Toen de onderzoeker in de jaren negentig wilde kleine chimpansees in Congo zag, ontdekte ze complexe processen van begrip. Voor meer gedetailleerd onderzoek is er echter niet veel tijd meer. Door verschillende invloeden van de beschaving is hun soort tegenwoordig in ernstig gevaar. De bezetting met de aap heeft ook een zeer praktisch nut gevonden. Dus lexigrammen worden al gebruikt om te communiceren met mensen met een verstandelijke beperking en spraakstoornissen.

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice