Voorlezen De decodering van het menselijk genoom zal eerder worden voltooid dan gepland. In de grootste marathon in de geschiedenis van de biologie haasten de onderzoekers in de sprint zich naar de finish, zonder de laatste paar ronden te hebben gelopen. Duitse genetici zijn er nauwelijks. Tegen 2005 had de wereldwijde gemeenschap van genenpuzzelaars tijd willen verspillen met het ontcijferen van alle letters van menselijke genetische informatie. Maar toen kwam de aankondiging van de privéonderzoeker Craig Venter en zijn bedrijf Celera. Hij wil ook het menselijk genoom sequencen, maar dan voor betalende klanten - en in recordtijd. Tegelijkertijd bedreigt en versnelt Venter het meest ongewone project van de moderne biologie en onthult een Duits dilemma.

Ongewoon is het genoomproject niet alleen vanwege zijn dimensies - er werd meer dan drie miljard dollar voor betaald - maar ook vanwege zijn coördinatie en bijbehorend onderzoek. Wereldwijd zijn wetenschappers het eens wie welke taken overneemt. Duitsland heeft bijvoorbeeld delen van chromosomen 7, 11 en 21 evenals het geslachtschromosoom X overgenomen. Dit voorkomt dubbel werk, wat vaak het geval is in de moderne biologie, omdat experts er niet graag naar worden gekeken.

Het bijbehorende onderzoek is ook ongebruikelijk. Vijf procent van de fondsen gaat naar projecten die zich bezighouden met de morele kwesties en sociale gevolgen van het decoderen van het genoom. Deze projecten worden niet alleen gesponsord door staatsbedrijven, maar ook door de industrie.

Een van de belangrijkste principes van door de overheid gefinancierde genoomprojecten is de verplichting om alle resultaten bekend te maken. Iedereen die genetisch materiaal krijgt van het Resource Center van prof. Annemaria Poustka in Heidelberg, hoeft geen cent te betalen. Met de resultaten die hij behaalt, kan hij echter geen geld verdienen of in een lade verdwijnen om patentrechten of andere voordelen te verkrijgen. Hij moet zijn resultaten in de gemeenschappelijke database brengen om andere wetenschappers de gelegenheid te geven met hen te blijven samenwerken. Dit principe was niet altijd vanzelfsprekend in Duitsland. In 1997 was er zelfs een internationaal geschil. De aanleiding was een eis van de Association for the Promotion of Human Genome Research, waarin de grote Duitse chemische en farmaceutische bedrijven hun krachten hebben gebundeld. Met de vereniging ondersteunen ze Duits genoomonderzoek aan instituten en universiteiten. Ze wilden er iets voor terug: alle resultaten die met hun steun werden verkregen, moeten zes maanden geheim worden gehouden, zodat de patentafdelingen van de bedrijven ze kunnen testen op commerciële exploitatie. Pas na internationale protesten van de andere partners stuurden de bedrijven. tonen

Celera, die geld wil verdienen met genetische gegevens, werkt natuurlijk heel anders: het bedrijf verkoopt de resultaten van zijn ontsleutelingswerk aan geïnteresseerde partijen, maar behoudt de rechten op de gegevens voor commerciële exploitatie. Al in de eerste vijf weken van haar sequentiewerk heeft het bedrijf ongeveer 6500 voorlopige patentaanvragen voltooid.

Voor Francis Collins, de internationale directeur van de Human Genome Organisation (HUGO), de gemeenschap van staatsonderzoekers, is dit een geheel andere ideologie. De kennis van menselijke genen moet algemeen bekend zijn, blijft het motto van de publiek gefinancierde groepen. Het gevolg: in de VS en Groot-Brittannië dalen de werkgroepen van continu rennen naar sprintentempo. Dag en nacht draaien de sequentiemachines op volle snelheid. HUGO is van plan om tegen mei volgend jaar een zogenaamde "werkende versie" van menselijke genetische informatie in te dienen.

Terwijl in het VK en de VS steeds meer geld beschikbaar is voor sequencing, ziet het er in Duitsland helemaal anders uit: het Federale Ministerie van Onderwijs en Onderzoek heeft de fondsen gekort. "We hebben nu slechts 40 miljoen mark per jaar", klaagt Dr. Johannes Maurer, hoofd van de coördinatiecommissie. "Over het algemeen hebben we minder beschikbaar dan alleen de Amerikaanse collega's als een verhoging."

Prof. Hans Lehrach uit Berlijn, een van de directeuren van het Duitse genoomproject, ziet zelfs de gedwongen verzaking van de lokale onderzoekers voor de laatste spurt als een gevaar dat toekomstig werk in de behandeling van de benodigde technologie ontbreekt: "De geautomatiseerde sequencing is slechts het begin. Als we willen begrijpen hoe honderden genen samenwerken, moeten we ook de ontsleuteling van hun functie automatiseren. "

Voor Lehrach worden de fouten die 30 jaar geleden in Duitsland werden gemaakt met het ontbreken van microchiponderzoek herhaald in genoomonderzoek: "Net zoals we vandaag chips en computers in het buitenland kopen, zullen we waarschijnlijk in de toekomst onze gengegevens voor kankeronderzoek krijgen bij grote onderzoekbedrijven moeten ze duur kopen. "

=== Thomas Willke

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice