Lees Jupiter-Trabant Europa: In Search of Life. Wat is verborgen onder de ijskap van Europa? De ruimtesonde Galileo onderzoekt na de succesvolle voltooiing van hun primaire missie nu specifiek de raadselachtige Jupiter's maan. Zelfs gerenommeerde wetenschappers hebben het idee van eenvoudige organismen op het hemellichaam, dat vijf keer verder van de zon is dan de aarde, niet uitgesloten. "Als Europa een oceaan bezit, is de kans groter dat daar nog leven is dan voor Mars, " was planeetwetenschapper Eugene Shoemaker van het Lowell Observatorium in Flagstaff, Arizona, overtuigd kort voor zijn dodelijke ongeluk vorig jaar.

In de afgelopen maanden heeft het bewijs verder gecondenseerd dat onder de ijskap van de maan van Jupiter een uitgestrekte zee zou kunnen zijn. Hoewel het definitieve bewijs nog steeds ontbreekt, hebben veel onderzoekers vertrouwen. Er waren al wetenschappelijke congressen waar oceanografen en planetaire wetenschappers samen bespraken over het mogelijke leven. Het is een interessant cultureel experiment, "zegt John R. Delaney, een mariene wetenschapper van de Universiteit van Washington.

Het middelpunt van deze nieuwe "Galileo Europa Mission" (GEM) is de kleinste van de vier Jupiter-manen. Tussen 16 december 1997, toen Galileo op slechts 200 kilometer afstand door Europa reed, en op 1 februari 1999, werd de maan in totaal acht keer benaderd. Het programma omvat vervolgens vier nauwe passages naar Jupiter's ultieme Great Callisto en ten slotte twee nauwe ontmoetingen met de vulkanische Io. De kern van GEM is allereerst een nadere kijk op het oppervlak van Europa. Ondertussen zijn de experts ervan overtuigd dat de 100 tot 150 kilometer dikke korst van Jupiters maan niet volledig bevroren is - of het was ooit. Hiervoor zijn tal van aanwijzingen:

- Heel Europa is bedekt met 100 tot 300 meter hoog, tot 3 kilometer breed en soms meer dan 1000 kilometer lange lijnen, die de onderzoekers "Triple Bands" noemen omdat ze eruit zien als drie parallelle strepen. Het zijn breukzones gevormd door spanningen in de Europese ijskap. Het spatten van ijs drong door de scheuren naar het oppervlak, dat wordt afgewisseld met rotsachtige onzuiverheden en daarom donker lijkt. tonen

- Op het oppervlak van Europa zijn er tal van elliptische putten, uitstulpingen en donkere vlekken die 7 tot 15 kilometer breed zijn en vaak slechts een paar kilometer uit elkaar liggen. Het Galileo-team vermoedt dat het "Diapire" is. Deze structuren kunnen ontstaan ​​wanneer bellen van warm ijs uit de diepte opstijgen en het oppervlak omhoog duwen of zelfs breken.

- De ongebruikelijke vorm van de Pwyll-krater, die waarschijnlijk slechts 10 tot 100 miljoen jaar geleden was, suggereert dat warm ijs vulde na de impact van het kraterbassin en de 600 meter hoge centrale berg over de hoogte van de kraterrand ophief.

- De kern van Europa is tot nu toe vertraagd door de getijdenkrachten van Jupiter zodat hij de gigantische planeet altijd dezelfde kant toont. Het oppervlak van de maan lijkt echter te zijn losgekoppeld van deze "begrensde rotatie". De richting, het aantal en de leeftijdsverschillen van de breuklijnen op het oppervlak suggereren dat de ijskorst iets sneller beweegt dan de kern - voor één revolutie heeft het tienduizenden, zo niet miljoenen jaren nodig. De korst is daarom niet stevig verbonden met de kern en mantel. Het smeermiddel is water of warm ijs.

- Europa heeft een magnetisch veld dat de maan niet zelf kan produceren, maar Jupiter is dat verschuldigd. Volgens modelberekeningen van Fritz Neubauer (Universiteit van Keulen) en David Stevenson (California Institute of Technology) moet Europa het magnetische veld van de gigantische planeet verstoren op een manier die goed kan worden verklaard met de veronderstelling van een zoute oceaan. Het zout werkt als een elektrolyt. Daarin kan het magnetische veld van Jupiter wervelstromen induceren, die op hun beurt een magnetisch veld genereren bovenop het magnetische veld van Jupiter. De maan Callisto van de Jupiter heeft ook een geïnduceerd magnetisch veld. Er kan ook een oceaan onder het oppervlak zijn.

- Het meest overtuigende bewijs voor een oceaan in Europa werd gevonden door een groep wetenschappers onder leiding van Michael H. Carr (US Geological Survey, Menlo Park, Californië), die ook Gerhard Neukum bezit van het Institute for Planetary Science van het Duitse ruimtevaartcentrum in Berlijn, De onderzoekers ontdekten een mozaïekachtige verbinding tussen twee enorme, elkaar kruisende drievoudige banden, die lijkt te bestaan ​​uit een verwarde verzameling van afzonderlijke fragmenten. "De blokken lijken op ijsschotsen, zoals waargenomen in poolgebieden op aarde, wanneer het pakijs drijft tijdens de dooi", legt Ronald Greeley uit. "Hun vorm en locatie suggereert dat ze zweefden als een dunne laag ijs op water of ijsmodder en gebroken door bewegingen in de korst. Het oudere terrein is waarschijnlijk verdwenen. "

- Ook ontdekte 100 kilometer lange platen, die onderling zijn verschoven en gedraaid. Er is donkerder materiaal tussen hen, eenmaal gesmolten.

Maar de wetenschappers hebben nog ambitieuzere plannen: het Jet Propulsion Laboratory (JPL) overweegt momenteel het Ice Clipper-project. Tijdens het proces moet de sonde een projectiel op de maan schieten en ondertussen over een hoogte van 50 kilometer vliegen, enkele van de opgegooide stukken puin vangen om ze aan boord te analyseren en mogelijk een deel diepgevroren naar de aarde te brengen.

Het zou natuurlijk het meest effectief zijn om meteen op de maan te landen. "Een seismometer kan ons veel vertellen over het interieur", zegt Henry M. Harris, die werkt aan het concept van een Europese Orbiter-Lander-missie bij de JPL. "We konden ijsmassa's horen verschuiven en breken, en misschien zelfs luisteren naar oceaangolven."

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice