Wederopbouw van de schedel uit de combinatie van vondsten. © Foto door Fred Spoor
Lees twee miljoen jaar geleden voor, twee andere soorten van het geslacht Homo bestonden in Oost-Afrika tegelijk met Homo erectus, dat wordt beschouwd als de directe voorouder van de moderne mens. Dit wordt bevestigd door nieuwe fossiele vondsten uit Kenia. Het is een gezichtsbot, een volledige onderkaak en een deel van een tweede onderkaak. Ze vertonen dezelfde kenmerken als een voormalige mensachtige vondst, waarvan de toewijzing aan een eigen soort eerder controversieel was. Dit debat is nu voorbij, zeggen de onderzoekers rond Meave en Louise Leakey van het Turkana Basin Institute in Nairobi. Homo erectus werd lange tijd beschouwd als de enige oorspronkelijke vertegenwoordiger van het geslacht Homo. Deze vroege man ontwikkelde zich ongeveer twee miljoen jaar geleden en bevolkte delen van Afrika, Azië en Europa. Maar toen vonden onderzoekers in Oost-Afrika fossielen die een vergelijkbare leeftijd hadden, maar verschillen in hun anatomische eigenschappen van de bekende fossielen van H. erectus. Deze parallelle menselijke vorm werd Homo habilis genoemd.

Al in 1972 werd een ander mysterieus fossiel ontdekt bij Lake Turkana in Kenia. Het draagt ​​de naam KNM-ER 1470, kort? 1470 ". Het was een edele schedel zonder een kaak, die zich onderscheidde door de ongebruikelijke morfologie van alle andere mensachtige vondsten: hij had een plat gezicht en een relatief groot volume van de hersenen. Dit leidde tot een langdurig debat tussen antropologen: sommigen zagen in de ongebruikelijke morfologie alleen geslachtsverschillen of een natuurlijke mate van variatie binnen een soort. Anderen wijzen de schedel toe aan een eigen soort genaamd Homo rudolfensis. Omdat vergelijkingen ontbraken, was het bestaan ​​van H. rudolfensis echter nog steeds wankel.

De treinen van hun eigen soort

"De afgelopen 40 jaar hebben we fossielen gezocht in de sedimenten rond het Turkana-meer die de unieke kenmerken van 1470 bevestigen en ons laten zien hoe de tanden en onderkaak eruit zagen", zegt Meave Leakey. "Nu waren we eindelijk succesvol." Het nieuwe gezichtsbeen werd ontdekt in 2008. Nu hebben de onderzoeken gedocumenteerd dat hij karakteristieke overeenkomsten heeft met de vondst 1470. tonen

Het gezichtsbeen heeft ook een bijzonder goed geconserveerde bovenkaak, die nog steeds bijna alle kiezen op zijn plaats heeft. Op hun beurt passen de twee andere nieuwe puzzelstukjes perfect: de twee fossielen van de onderkaak behoren ook tot deze mensachtige vorm, zeggen de onderzoekers. De drie fossielen waren gedateerd in een leeftijd van 1, 78 tot 1, 95 miljoen jaar. "Dus het lijkt duidelijk dat twee soorten van het vroege geslacht Homo op aarde bestonden op hetzelfde moment als Homo erectus", zegt co-auteur Fred Spoor van het Max Planck Instituut in Leipzig. De onderzoekers houden tot nu toe met naamstoewijzingen maar nog steeds subtiel terug. Ze willen eerst duidelijk maken of het in de naam homo rudolfensis blijft voor de nu afgebakende mensachtige vorm.

Meave en Louise Leakey (Turkana Basin Institute in Nairobi) et al.: Nature, doi: 10.1038 / nature11322 © science.de? Martin Vieweg

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice