Lees voor Bijna drie dozijn Jupiter-achtige planeten ontdekt. De opgeblazen gasreuzen komen gevaarlijk dicht bij hun sterren en hebben exotische eigenschappen. Het ontdekken van levensvriendelijke werelden is slechts een kwestie van tijd. Voordat David Latham over andere werelden praat, gaat hij eerst winkelen. En niet te dichtbij. "Ik heb 28 dollar en 83 cent eerder uitgegeven", begint de astronoom van het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics in Cambridge, Massachusetts, een lezing op een wetenschapscongres in Washington, DC, en haalt zijn boodschappentas voor het publiek weg.

"Dat is de zon", zegt hij en blaast een felrode gigantische ballon op, "1, 4 meter in diameter, een miljard keer kleiner. Op deze schaal maakt onze aarde geen grote indruk. "Latham houdt een erwt omhoog:" 1, 2 centimeter, ik heb het gemeten. Onze maan en de planeet Mercurius zijn daarentegen drie millimeter peperkorrels. "De astronoom plaatst er twee op de overheadprojector. "Jupiter en Saturnus zijn sinaasappels of appels."

Maar Latham kwam niet om met fruit te spelen, maar om te praten over vragen waar menselijke fantasie al millennia mee te maken heeft: zijn er ook planeten in andere sterren? Kunnen ze het leven koesteren? Is er ergens in de onmetelijkheid van de ruimte een tweede aarde?

"Het goede nieuws is dat er nu overtuigend bewijs is voor het bestaan ​​van planeten in andere sterren, " legt Latham uit, terwijl hij een kaart op het doek projecteert met bijna drie dozijn ontdekkingen. "Het slechte nieuws: geen van de werelden lijkt op onze aarde. Niemand heeft een solide oppervlak en water dat nodig is voor het leven zoals we het kennen. "Ad

Bijna alle bekende extrasolaire planeten zijn ontdekt door de subtiele sporen die ze achterlaten in het spectrum van hun ster. Met deze methode slaagden Michel Mayor en Didier Queloz van het Observatorium van Genève in 1995 voor het eerst in de detectie van een andere planeet in een zonachtige ster - op 50 lichtjaar afstand 51 Pegasi (bild der wissenschaft 5/1996, "Vertrek naar buitenlandse planeet").

De astronomen zijn nu in regelmaat altijd nieuwe ontdekkingen bekend. "Tot nu toe hebben we slechts een paar procent van de waargenomen sterren gevonden", zegt Latham. "Maar het selectie-effect is enorm: onze methoden staan ​​momenteel alleen de detectie van zeer zware lichamen in de nabijheid van hun thuisster toe, terwijl anderen systematisch ontsnappen."

Precies exotisch zijn de nieuw ontdekte planeten: de meeste hemellichamen wegen meer dan Jupiter en zijn erg heet: temperaturen boven 1000 graden Celsius zijn de regel. Astronomen hebben al een terminus technicus voor deze helse werelden opgezet: Hot Jupiter. De ontdekking van een aarde-achtige planeet zal nog een tijdje duren.

Maar de zoektocht naar een tweede aarde is net begonnen. Het zal nog enkele jaren duren voordat de technische mogelijkheden zijn ontwikkeld. Met de volgende en volgende, maar één generatie ruimtetelescopen, willen de planeetjagers aardse hemellichamen op andere sterren detecteren en zelfs fotograferen. "De ontdekkingen van de afgelopen jaren hebben een nieuw venster geopend voor het universum", zegt Stephen Lubow van het Space Telescope Science Institute in Baltimore. Nu is het belangrijk om op te letten wat er is. "We zullen waarschijnlijk veel verrassingen hebben die ons zullen dwingen om te heroverwegen", zegt Alan P. Boss van het Carnegie Instituut in Washington.

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice