Halo in blauw: in deze illustratie is de straal van de gaswolk rond de Melkweg (midden) 300.000 lichtjaar. In feite zou hij veel groter kunnen zijn, zeggen de onderzoekers. Links van de Melkweg bevinden zich de twee dwergstelsels die bekend staan ​​als de grote en kleine magellanische wolken. Illustratie: NASA / CXC / M.Weiss; NASA / CXC / Ohio State / A Gupta et al
Zelfs ons eigen sterrenstelsel, de Melkweg, is altijd goed voor verrassingen: nu hebben Amerikaanse astronomen ontdekt dat het gehuld is in een dunne maar gigantische wolk van heet gas. Hoewel astronomen al wisten dat er materie is rond de Melkweg, laten de nieuwe gegevens voor het eerst de afmetingen van de wolk zien. De gasaccumulatie is niet alleen heter dan eerder gedacht, maar ook veel groter en massiever? en daarom zou een eerder ontbrekend deel van de zaak goed kunnen worden opgevangen. De kern van de huidige studie zijn observaties van de röntgentelescoop in de Chandra-ruimte: hij had de straling van acht heldere röntgenbronnen op honderden honderden lichtjaren van ons gemeten. Het toonde aan dat de röntgenstralen op weg naar de Melkweg gedeeltelijk worden geabsorbeerd door zuurstofionen in de buurt van onze melkweg. Hun temperatuur is blijkbaar extreem hoog, berekende het team rond Anjali Gupta van de Ohio State University: het is waarschijnlijk tussen de één en 2, 5 miljoen graden Celsius.

Gaswolk in de weegpan

Dit resultaat past bij de gegevens van eerdere studies, concluderen de onderzoekers. Er waren ook aanwijzingen voor de aanwezigheid van gas bij temperaturen boven een miljoen graden Celsius. "Dus we weten dat het gas rond de Melkweg is en we weten hoe heet het is", aldus Gupta. "De grote vraag is: hoe groot is de wolk en hoeveel massa bezit deze?"

Nogmaals, gaf Chandra, samen met de X-ray Observatory XMM-Newton en de Japanse X-ray telescoop Suzaku, een eerste antwoord? En de wetenschappers zijn verbaasd: hoewel de gaswolk erg dun is, bevat deze een totale massa van meer dan 10 miljard zonnen, mogelijk zelfs 60 miljard zonnen. De massa van de gaswolk is dus van dezelfde orde van grootte als de massa van alle sterren van de Melkweg samen. tonen

Hoeveel materie wordt daar eigenlijk verzameld, kunnen astronomen nog niet zeggen? om verschillende redenen. Het is bijvoorbeeld onduidelijk wat de verhouding van zuurstof tot waterstof is in de dunne wolk, de laatste lijkt het dominante gas in de wolk te zijn. Ook onduidelijk is de werkelijke grootte van de halo. De enige zekerheid is dat het zeer uitgebreid is: "Het zou zich kunnen uitstrekken over de Melkweg voor een paar 100.000 lichtjaar of zelfs verder in de lokale groep van sterrenstelsels in de buurt, " zegt co-auteur Smita Mathur, ook van de Staatsuniversiteit van Ohio.

Baryons wilde heel graag

De nieuwe gegevens kunnen het mysterie van de ontbrekende baryonische massa helpen verklaren? een van de grote onopgeloste mysteries van de kosmos. Baryons zijn de deeltjes die 'normale', zichtbare materie vormen. De kerndeeltjes protonen en neutronen zijn inbegrepen.
Het probleem: als we de baryonische massa van alle sterren, het interstellaire gas en het stof in de sterrenstelsels van de kosmos samenvatten, komen we tot een waarde die niet eens half zo hoog is als de theoretische extrapolaties. Het team rond Gupta vermoedt nu dat deze ontbrekende baryonische massa zich verbergt in hete gaswolken zoals degene die Chandra nu in de Melkweg heeft ontdekt. Vermoedelijk zijn deze wolken tot nu toe over het hoofd gezien, omdat ze zo'n lage dichtheid hebben, aldus de conclusie van de onderzoekers.

Anjali Gupta (Ohio State University, Colombo) et al.: The Astrophysical Journal Letters, Vol. 756, doi: 10.1088 / 2041-8205 / 756/1 / L8 © science.de? Ilka Lehnen-Beyel

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice