Lees Pioneer 10 - een satelliet revolutioneert de planetaire wetenschap. De ruimtesonde had de weg vrijgemaakt voor de astronomen naar de buitenplaneten. Ondertussen is de ruimtevluchtveteraan meer dan tien miljard kilometer van ons verwijderd - en zendt deze nog steeds uit. 3 december 1973: NASA's strakke controlekamer in Mountain View, Californië, heeft knetterende spanning. Ongeveer 50 wetenschappers en ingenieurs kijken strak naar de eindeloze rijen cijfers op de schermen. Ze komen van Pioneer 10, de eerste door de mens gemaakte sonde die zich ver in het buitenste zonnestelsel heeft gewaagd en nu zijn zwaarste test ondergaat: zal hij bestand zijn tegen het geconcentreerde stralingsbombardement van planetaire gigant Jupiter? De meest dramatische momenten van de hele missie staan ​​voor de deur.

De stralingsdosis in de buurt van Jupiter overtreft alle verwachtingen. Elektrisch geladen deeltjes van de zonnewind worden gevangen in het krachtige magnetische veld van de planeet en versneld tot hoge snelheden. Ze kunnen het einde van Pioneer 10 betekenen. De straling overschrijdt de aardse waarden met een factor duizend. Met een topsnelheid van 36 kilometer per seconde schiet de sonde 131.000 kilometer hoog boven de buitenste wolken ammoniakijs. Dan verdwijnt Pioneer 10 achter de planeet.

De radioverbinding wordt 40 minuten onderbroken. Nu worden zelfs de koelere geesten rusteloos: zouden de signalen opnieuw verschijnen, of had de stralingsband de elektronica van de meetinstrumenten vernietigd? Alles was in orde. Bijna alles. Hoewel Pioneer 10 op tijd rapporteerde, leken sommige instrumenten spookachtige signalen te ontvangen en speelden ze gek.

Het stralingsveld had hen valse berichten vervalst. "We moesten Pioneer alles vertellen, elk instrument in- en uitschakelen, de volgorde van metingen instellen, gevoeligheden regelen, enzovoort. Op sommige dagen stuurden we de sonde 2000 tot 3000 commando's erachter. "Richard Fimmel, die verantwoordelijk was voor enkele van de wetenschappelijke instrumenten aan boord en vanaf het begin de leiding had over de missie, is nog steeds verbaasd over deze technische pioniersprestatie toen hij de van het Californische bedrijf TRW Space and Technology bouwde een sonde met hun modernere opvolgers die Voyager en Galileo met elkaar vergelijken. tonen

De moeite voor Pioneer 10 was het waard. Talloze observaties, waaronder meer dan 300 foto's met een resolutie tot 500 kilometer, kwamen naar de aarde. Voor het eerst kon de turbulente atmosfeer van de gasreus van dichtbij worden waargenomen en het enorme magnetische veld ervan worden gemeten. Wat nog belangrijker is, Pioneer 10 heeft de weg geëffend voor alle latere en meer nauwkeurige verkenningen van het buitenste zonnestelsel. Zonder deze pioniersinspanning zou de missie van het twee Voyager-ruimtevaartuig dat eind zomer 1977 werd gelanceerd niet mogelijk zijn geweest. bedrijf. "

In de tussentijd zijn de energiebronnen van Pioneer 10 zo uitgeput dat slechts één wetenschappelijk instrument kan worden gebruikt: afwisselend de Geigerteller om de kosmische straling en de UV-spectrometer te detecteren, die de straling meet die wordt gereflecteerd door de waterstof tussen de sterren. Aan het einde van dit of het begin van het volgende jaar zal de sonde volledig stil zijn.

NASA beëindigde de missie officieel op 1 april 1997. De jaarlijkse bedrijfskosten van $ 500.000 waren niet in verhouding tot de wetenschappelijke output. Het zilveren jubileum voor het 25-jarig jubileum van Pioneer 10, dat op 2 maart van dit jaar op het hoofdkantoor van NASA werd gevierd, was ook een afscheidsfeest. De gegevens komen ook ten goede aan jonge academici. "Het Pioneer-programma heeft ongeveer 50 studenten gepromoveerd", glimlachte Charlie Hall, de eerste projectmanager van Pioneer 10, tijdens de ceremonie. NASA heeft zijn sonde niet volledig verlaten. Naderende vluchtcontrollers zullen ze een tijdje afvuren en sporadisch hun laatste gefluister horen.

Pioneer 11 zweeg daarentegen sinds november 1995, toen het 6, 6 miljard kilometer van de zon lag. De radio-antenne kon niet langer worden uitgelijnd met de aarde: de stroom van de batterijen was opgedroogd. Over iets minder dan vier miljoen jaar vliegt Pioneer 11 langs de ster Lambda in het sterrenbeeld Adler en blijft hij verder en verder rijden naar het centrum van de Melkweg.

Pioneer 10 is nu meer dan 10 miljard kilometer (67 AU) van ons verwijderd - bijna twee keer zo ver als Pluto. Elk uur neemt hun afstand met nog eens 45.000 kilometer toe. Nooit eerder drong een aards ruimteschip dieper de ruimte in. In februari 1998 moet de sonde dat record echter opgeven aan Voyager 1, die sneller in de tegenovergestelde richting schiet.

Pioneer 10 zal minstens 10.000 jaar onderweg zijn voordat het de vermeende wieg van kometen met een lange periode passeert: de komische wolk van Oort, die het zonnestelsel omringt als een bolvormige schil. En over 33000 jaar vliegt ze langs de dwergster Ross 248 - op een statige afstand van 3, 3 lichtjaar, altijd in de richting van het sterrenbeeld Stier. Ongeveer elke miljoen jaar passeert ze meer sterren, 'een spookschip dat zwijgend door de donkere kamer drijft', zegt Larry Lasher.

De sonde kruist nog steeds tussen de sterren als er niemand op aarde is die ze zich kan herinneren. Maar zelfs de reis van Pioneer duurt niet eeuwig. Op een gegeven moment, maar pas in miljarden jaren, zal de interstellaire materie, die wrijft als het beste amarilpapier op het metalen spookschip, de sonde vernietigen. Hun stof zal zich verspreiden in de grenzeloze ruimte tussen de sterren.

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice