Lezen Hoe snel groeit het universum echt? Vorig jaar leek een lang geschil opgelost. Maar nu verpesten de "jonge wilden" het weer. De kosmische afstandsladder waarmee astronomen afstanden in de ruimte meten wiebelt. Moet hun eerste "sport", de afstand tot ons naburige stelsel, drastisch worden gecompenseerd? Een groep jonge wilders mengt momenteel de ideeën van de gevestigde astronomen met nieuwe methoden en resultaten. Het is verbazingwekkend dat dit de omstandigheden zijn voor onze kosmische voordeur: ons aangrenzende sterrenstelsel, de Grote Magelhaense wolk (afgekort tot LMC, Grote Magelhaense wolk), alleen zichtbaar vanaf het aardse zuidelijk halfrond, lijkt duizenden duizenden jaren dichter bij de Melkweg te zijn dan eerder werd aangenomen, Voor sommige onderzoekers grenst dit aan ketterij. LMC is tenslotte de eerste sport van een kosmische afstandsladder - een reeks opeenvolgende meetmethoden die astronomen gebruiken om de rand van het waarneembare universum te onderzoeken. En niet alleen de grootte van de ruimte hangt van deze schaal af, maar ook de snelheid van uitbreiding, de leeftijd sinds de oerknal en zijn toekomst.

Hoe snel de ruimte tussen sterrenstelsels en sterrenstelsels zich vandaag uitbreidt, wordt beschreven door de Hubble-constante geïntroduceerd door de Amerikaanse astronoom Edwin Hubble in 1929. Het cijfer in kilometers per seconde en megaparsec (1 megaparsec = 3, 26 miljoen lichtjaar) en fluctueerde tussen 50 en 100 vóór de lancering van de ruimtetelescoop in 1990. "De gevolgen van de onzekerheden zijn enorm", zegt Barry Madore van het California Institute of Technology, Hij is lid van het belangrijkste project van de Hubble Space Telescope (HST) om de Hubble-constante te bepalen. Ondertussen hebben de 27 astronomen van het HST-sleutelproject de Hubble-constante begrensd op een meetfout van tien procent (Bild der science 9/1999, "In de ruimte is er snelheid 70").

De "jonge wilden" houden zich aan sterren van het type "rode klompreuzen" in de kosmologische afstandsbepaling. Ze hebben hun naam gekregen omdat ze zich concentreren in een smal gebied ("knobbels") in het zogenaamde Hertzsprung-Russell-diagram. Dit schema rangschikt alle sterren enerzijds op basis van hun spectrale kleur of temperatuur, anderzijds op basis van hun grootte of afstand-onafhankelijke helderheid. Hierdoor kunnen de sterren worden geclassificeerd en bovendien hun ontwikkelingstoestand karakteriseren. "De helderheid van rode klompreuzen kan zeer betrouwbaar worden bepaald. Dit maakt het uitstekende referentieobjecten om in de ruimte af te bakenen, "zei Krzysztof Stanek van het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics in Cambridge, Massachusetts.

Stanek en anderen hebben telescopen in het Las Campanas-observatorium in Chili en de Hubble-ruimtetelescoop gebruikt om de magnitudes van enkele duizenden Red Cluster Giants nauwkeurig te meten. Resultaat: De kleine en grote Magellanic Cloud onthulden verrassend lage waarden: respectievelijk 182.000 en 145.000 lichtjaar. In het bijzonder veroorzaakt de afstand tot de LMC onrust onder astronomen. tonen

Als Stanek en zijn collega's gelijk hebben over hun gegevens, is de LMC 10 tot 15 procent dichterbij dan verwacht. Dat zou de waarde van de Hubble-constante met 10 tot 15 procent verhogen. Zulke grote waarden hebben enkele jaren geleden enige opwinding veroorzaakt, omdat het wordt gevolgd door een jongere leeftijd in het universum. Aan de andere kant kan het universum niet jonger zijn dan de oudste sterren.

"We horen vaak de reactie: onze metingen konden niet correct zijn omdat het universum te jong zou zijn", zegt Stanek. "Maar astronomen kunnen alleen afstanden zo zorgvuldig mogelijk bepalen, en dan moet je gewoon kijken wat het gevolg is van kosmologische gevolgen."

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice