Deze opname van New Horizons toont de ijsberg op Pluto (NASA, JHUAPL, SwRI)
Lezen Het NASA-ruimtevaartuig New Horizons heeft nu zijn eerste afbeeldingen en gegevens van de flyby op Pluto en zijn manen verzonden. Ze onthullen een verrassend divers landschap op de dwergplaneet: een hoog gebergte, een heel ander gestructureerd ijs en een verrassend jong, kratervrij oppervlak. Het oppervlak van Pluto's Moon Charon blijkt ook jonger en complexer te zijn dan verwacht. Daarom wachten de planetaire wetenschappers reikhalzend op verdere gegevens die de sonde de komende weken en maanden zal verzenden.

Een close-up van de equatoriale regio van Pluto onthult een bergketen met pieken die oplopen tot 3500 meter hoog. Ze zijn waarschijnlijk niet meer dan 100 miljoen jaar geleden gevormd, concluderen onderzoekers uit de afwezigheid van kraters in de regio. Gemeten naar de leeftijd van het zonnestelsel en Pluto zijn het dus geologische baby's. "Dit is een van de jongste oppervlakken die we ooit in het zonnestelsel hebben gezien", zegt NASA-geoloog Jeff Moore van het Ames Research Center in Moffett Field. Het gebied kan daarom nog geologisch actief zijn. Hoewel New Horizons nog ver verwijderd was van zijn nadering, zijn structuren van minder dan een kilometer duidelijk zichtbaar. Verdere opnamen van dichterbij kunnen daarom verdere waardevolle details onthullen.

IJsbergen en "verdund" methaanijs

In tegenstelling tot de rotsachtige massieven op aarde, zijn de Pluto-bergen waarschijnlijk gemaakt van extreem koud waterijs. "Bij de temperaturen op Pluto gedraagt ​​waterijs zich als rots", legt Bill McKinnon van de Washington University uit. Hoewel de rest van het Pluto-oppervlak voornamelijk bedekt is met bevroren methaan en stikstof, zouden deze ijsmaterialen niet stabiel en sterk genoeg zijn om zo'n berg te vormen. Door welke processen de bergen zijn ontstaan, is tot nu toe onduidelijk. Omdat in tegenstelling tot de ijsmanen van Jupiter of Saturnus Pluto geen grote buren heeft die zijn korst kunnen vervormen door hun zwaartekrachtinvloeden. "Misschien moeten we de krachten heroverwegen die geologische activiteit op dergelijke ijzige werelden kunnen veroorzaken, " zei John Spencer van het Southwest Research Institute in Boulder.

Op het ijs van Pluto hebben de spectrometers van het ruimtevaartuig ook initiële gegevens verstrekt. Dus, zoals verwacht, is het oppervlak van de dwergplaneet bedekt met methaanijs - maar niet alleen. Op veel plaatsen verschijnen merkbare afwijkingen in het infraroodbeeld, ook aan de polen. "We hebben geleerd dat het methaanijs van de Noordpoolkap wordt verdund door een dikke, transparante laag stikstofijs", meldt Will Grundy van het Lowell Observatorium in Flagstaff. Aan de andere kant lijkt het ijs in een van de zichtbare donkere gebieden van de evenaar een andere structuur of samenstelling te hebben. "Het spectrum ziet eruit alsof dit ijs misschien minder verdund is met stikstof, " zei Grundy. Hij en zijn collega's evalueren nog steeds het eerste momentum van spectrometergegevens van New Horizons.

Kliffen en Canyon op Charon

Ook van de grote Plutomond Charon zijn er eerste nieuwe opnames. Ze onthullen een verrassend jong, nauwelijks kraterachtig oppervlak. Het wordt onderbroken door een bijna 1.000 kilometer lange reeks steile kliffen en kloven. Op een foto is een kloof te zien over deze rij, die zeven tot negen kilometer diep kan zijn. Al met al duiden deze structuren volgens NASA-onderzoekers op geologische activiteit op de maan. In het noordelijke poolgebied van de Charon is te zien dat het donkere terrein daar een nogal diffuse afbakening heeft. Dit kan erop wijzen dat het een dunne laag donkere materiaalafzettingen is, aldus de onderzoekers. Daaronder ligt een scherpere afgebakende, hoekige structuur. Wat dit is en waar de cap van Charon Noordpool uit bestaat, hopen de wetenschappers te kunnen extraheren uit verdere beelden met een hogere resolutie. tonen

De eerste nieuwe gegevens van het ruimtevaartuig New Horizons zijn een bron van opwinding en verrassing onder missiewetenschappers: "We hebben zojuist de eerste monsters ontvangen van de wetenschappelijke schatten die New Horizons op deze cruciale momenten verzamelde - en ik kan je vertellen dat ze het overtreffen Dramatisch zelfs onze hoge verwachtingen ", zegt John Grunsfeld van NASA. "De New Horizons Plutomission is een echte verkenningsmissie, die ons laat zien waarom fundamentele wetenschap zo belangrijk is." In de komende weken en maanden zal het ruimtevaartuig meer afbeeldingen en gegevens verzenden die de mysterieuze Pluto en zijn manen uniek overbrengen.

bron:

  • NASA, JHUAPL
© science.de - Nadja Podbregar
Aanbevolen Editor'S Choice