Lees de "Erdbahnkreuzer" in de bezienswaardigheden. In de ruimte sluimert de dood. Maar tot nu toe houden slechts enkele astronomen de brokken bij die op de aarde kunnen botsen. De "Project Spaceguard" zou een levensverzekering zijn tegen de ultieme ramp. Op 22 maart 1989 vloog de ruim 200 meter Earth orbit cruiser 4581 Asclepius (1989 FC) in de dubbele maanafstand naar de aarde voorbij. Als hij onze planeet had getroffen, zou een van de grootste tragedies in de menselijke geschiedenis zijn gebeurd. De ontmoeting bleef op dat moment niet onopgemerkt en werd pas gereconstrueerd nadat de baan opnieuw was berekend nadat het object op 31 maart door astronomen was ontdekt in de Mount Palomar Observatory.

Maar Asclepius is slechts een kosmische zwerver onder velen die gevaarlijk voor ons kunnen zijn. "De aarde is in een zwerm planetoïden, " waarschuwde de veelgeprezen Amerikaanse geoloog Eugene Shoemaker, die vorig jaar stierf tijdens de zoektocht van Australië naar kraters. Dat is niet overdreven. Naar schatting drijft ongeveer 2000 kilometer planetoïden door het gebied dicht bij de aarde zonder er lange tijd kennis van te hebben. Tot nu toe is slechts ongeveer tien procent van hen ontdekt en zelfs niet elke duizendste van de brokken onder de 100 meter in diameter.

De gegevens tot nu toe suggereren dat de baan van de aarde wordt doorkruist door meer dan een miljard planetoïden en kometen met een diameter van meer dan tien meter, en ook met ongeveer een miljoen meer dan 100 meter en misschien 10.000 tussen 0, 5 en 5 kilometer. Als vuistregel raakt een 100-meter bijna-aarde-object (NEO) de aarde gemiddeld om de 10.000 jaar, een lichaam van een kilometer in diameter om de miljoen kilometer, en elke 100 miljoen jaar bij een op tien kilometer.

Schoenmaker, die in 1960 de eerste was die de impact van de Nördlinger Ries aantoonde, die vervolgens door veel collega's werd geïnterpreteerd als een vulkanische krater, behoorde tot de "Near Earth Objects Search Committee". Het werd opgericht in 1994 bij de botsing van de komeet Shoemaker-Levy 9 met Jupiter, die hij had ontdekt, door het Amerikaanse Congres. Doelstelling: een goedkoop maar effectief voorstel voor ruimtebewaking ontwikkelen om de komende tien jaar zoveel mogelijk cruiseschepen te vangen. tonen

De meeste telescopen zijn echter niet beschikbaar om te doorzoeken en zijn meestal niet geschikt omdat ze zijn ontworpen voor het waarnemen van verre, vage sterrenstelsels met een sterke vergroting. Voor het zoeken naar de Erdbahnkreuzern zijn echter alleen middelgrote instrumenten nodig, maar deze moeten een speciaal ontwerp hebben om snel uitgebreide luchtgebieden te scannen op objecten tot de 20e helderheidsklasse. Dergelijke objecten zijn een miljoen keer zwakker dan de sterren, nauwelijks zichtbaar met het blote oog, over een grote stad op een maanloze nacht.

De onwaarschijnlijkheid van een impact in de komende jaren is geen argument voor nietsdoen. Omdat grotere objecten op een ramkoers een groot aantal doden kunnen eisen, is het risico dat een mens wordt gedood door een buitenaardse hemel gedurende een periode van één jaar wordt bekeerd niet zo klein. Het is ongeveer hetzelfde risico om gedood te worden bij een vliegtuigcrash bij normaal lijnverkeer. De kans is ongeveer 1 tot 20.000 per jaar en passagier. Gezien het feit dat elk jaar wereldwijd meer dan 100 miljoen dollar wordt uitgegeven aan luchtvaartveiligheid, zijn even dure voorzorgsmaatregelen tegen ruimtebommen - voornamelijk observatieprogramma's - geen luxe.

Al in april 1997 had Shoemaker in een hoorzitting voor het Amerikaanse Congres voorgesteld om ten minste twee telescopen van klasse 2 te bouwen en de ongebruikte telescopen van 1 meter uit te rusten met gevoelige detectoren. Het zou ook nodig zijn om een ​​verbeterde infrastructuur te hebben om nieuwe NEO's gericht te volgen en hun koers snel te kunnen bepalen. Dit zou ook het risico op een irritant vals alarm verminderen, zoals veroorzaakt door baanberekeningen van de kleine planeet 1997 XF11 afgelopen voorjaar.

Met dit afgeslankte Spaceguard-project kon 90 procent van de NEO's van één kilometer en ongeveer 10 procent van NEO's met diameters tussen 100 meter en één kilometer binnen 15 jaar worden gedetecteerd. Met de steun van de luchtmacht, die feitelijk verantwoordelijk is voor dergelijke gevaren, en door internationale samenwerking, zou dit zelfs binnen tien jaar kunnen worden bereikt. Kosten: $ 24 miljoen voor de eerste vijf jaar, daarna $ 3, 5 miljoen per jaar, voor een totaal van ongeveer $ 60 miljoen. David Morrison van Ames Research Center van NASA: "Het hele Spaceguard-programma zou minder kosten dan Deep Impact of Armageddon."

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice