Hardop lezen De man die zijn vrouw aanzag voor een hoed, is wereldberoemd geworden door het boek van zijn psycholoog. Soms streelt hij ook parkeermeters omdat hij het gezicht van een kind erin ziet. Een beetje licht in de donkere kamer van de geest heeft geleid tot de ontdekking van hersengebieden die verantwoordelijk zijn voor het herkennen van gezichten. Ze bevinden zich voornamelijk in de lagere temporale kwab van de hersenschors. Met behulp van elektroden, die werden gebruikt in de hersenen van apen, konden individuele zenuwcellen worden gedetecteerd, die alleen reageren wanneer gezichten in het gezichtsveld komen. Sommige van deze cellen zijn zelfs gespecialiseerd in bepaalde perspectieven.

Als deze hersengebieden beschadigd zijn - door een verwonding of een tumor - kan dit leiden tot prosopagnosie: de getroffenen hebben problemen met de perceptie van gezichten, zelfs als hun visuele systeem intact is en ze in staat zijn om al het andere goed te herkennen.

Voor sommige prosopagnologen is de hele wereld gezichtsloos geworden. De New Yorkse neuropsycholoog Oliver Sacks rapporteerde in zijn bestverkopende boek over een professor aan een conservatorium die niet alleen het vermogen verloor om gezichten te herkennen en zijn vrouw af en toe verwarde met een hoed, maar ook vermoedde gezichten waar niemand waren: "Op straat aait hij hydranten en parkeermeters terwijl hij voorbij komt omdat hij denkt dat het kinderen zijn; gracieus spreekt hij gebeeldhouwde palen aan en is verbaasd als ze geen antwoord geven. "

Terwijl andere patiënten weten dat ze een gezicht zien, kunnen ze het niet identificeren. Een soldaat die in 1944 in het hoofd was gewond, alle gezichten kwamen daarna hetzelfde: als vreemd platte, witte, ovale platen met grote donkere ogen. Hij kon zich echter nog steeds de gezichten voorstellen van mensen die hij vóór zijn verwonding had gezien. Een andere patiënt beschreef zijn beperking als volgt: "Ik kan de ogen, de neus en de mond duidelijk zien, maar ik kan me er geen beeld van vormen. Ze lijken allemaal met krijt op een zwart schoolbord te zijn getekend. "Sommige prosopagnologen kunnen dieren of zelfs afzonderlijke dieren niet meer vertellen. Een hobby-ornitholoog verloor het vermogen om onderscheid te maken tussen merel, vink en ster na een hoofdletsel; een boer was niet langer in staat om de gezichten van zijn koeien te vertellen, hoewel hij nog steeds wist dat het koeien waren. Een bewaker in een natuurhistorisch museum verwarde zijn eigen spiegelbeeld met het beeld van een aap. tonen

Sommige onderzoekers zien bij prosopagnosie een soort omkering van het Capgras-syndroom. Terwijl Capgras-patiënten gezichten herkennen, maar hun hersenen ze niet verbinden met de bijbehorende gevoelens en zelfs nabije mensen daarom vreemd lijken voor hen, reageren Prosopagnosiker emotioneel op bekende gezichten: de meters registreren een fysieke opwinding. Zelfs met goede kennissen kunnen mensen echter niet zeggen met wie ze worden geconfronteerd.

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice