De meteoriet Mars ALH84001 werd nooit warmer dan 40 graden Celsius op zijn reis naar de aarde. 16 miljoen jaar geleden trof een asteroïde het oppervlak van Mars en slingerde grote hoeveelheden rots de ruimte in. Onder hen was een stuk ter grootte van een aardappel dat zijn reis door de ruimte ongeveer 13.000 jaar geleden op Antarctica beëindigde. In 1996 verwierf de meteoriet ALH84001 spectaculaire bekendheid toen wetenschappers geloofden dat ze daarin versteende micro-organismen hadden gevonden. Hoewel de hoop snel werd teleurgesteld, maar dit lijkt niet onmogelijk te zijn. Benjamin Weiss van het California Institute of Technology gelooft dat deze meteoriet nooit warmer is geworden dan 40 graden Celsius. Bacteriën, sporen of zaden kunnen dus in principe de reis van Mars overleven en misschien zelfs het leven op aarde aarden.

Weiss onderzocht de Marsbrocken onder de Ultra High Resolution Scanning Superconducting Quantum Interference Device Microscope (UHRSSM). Met zijn hulp kunnen kleine verschillen in de magnetische oriëntatie van individuele mineralen worden onderzocht. Als gevolg van verwarming worden deze verschillen geëgaliseerd. En dit gebeurde al in het experiment bij temperaturen vanaf 40 graden Celsius. Het binnenste van de meteoriet, waaruit de fijne schijven voor het onderzoek zijn ontstaan, werd daarom nooit blootgesteld aan hogere temperaturen na de asteroïdeinslag op Mars. Het leven dat het bevatte, zou goede overlevingskansen hebben gehad.

Hoewel Weiss niet gelooft dat ALH84001 goed is voor dergelijke verrassingen, zou het leven op deze manier van Mars naar de Aarde kunnen zijn gekomen. Computersimulaties laten zien dat sinds de vorming van beide planeten ongeveer een miljard ton Mars-gesteente naar de aarde kwam. En met grote zekerheid was het ooit warm, vochtig en zonnig op de rode planeet.

Science ad

Joachim Schüring

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice