Een reconstructie van Asilisaurus kongwe, een nauw familielid van de dinosauriërs die in Midden-Trias Afrika leefden. Credit: Marlene Hill Donnelly, Field Museum.
Lees hardop Dinosaurussen leefden waarschijnlijk eerder dan eerder gedacht: een internationaal onderzoeksteam heeft fossielen van Silesauriden (Asilisaurus kongwe) ontdekt? een groep dieren nauw verwant aan de dinosauriërs. De bestudeerde dieren leefden echter tien miljoen jaar vóór de oudste bekende dinosaurus. De wetenschappers rond Randall Irmis van de Universiteit van Utah in Salt Lake City gaan er daarom van uit dat de gemeenschappelijke voorouders van de twee diergroepen veel eerder in subgroepen zijn opgesplitst dan eerder gedacht. In een rotslaag in zuidelijk Tanzania ontdekten wetenschappers fossiele botten van minstens 14 Asilisaurus kongwe-individuen. De rijke vondst liet hen toe om het skelet van prehistorische dieren volledig te reconstrueren? behalve enkele schedelzones en delen van de hand. De Silesauriden waren tussen een halve meter en een meter lang en een tot drie meter lang. Ze wogen ongeveer tien tot dertig kilo en liepen op handen en voeten. De onderzoekers vermoeden dat ze zich voedden met planten of een combinatie van groenten en vlees.

De Asilisaurus kongwe is een van de Silesauriden, dinosaurusachtige dieren die veel kenmerken delen met hun naaste familieleden, maar aan de andere kant een aantal dino-specifieke eigenschappen missen. De relatie tussen dinosauriërs en silesauriden is vergelijkbaar met de nabijheid tussen mensen en chimpansees, verklaren de onderzoekers. Het oudst bekende dinosaurusfossiel is 230 miljoen jaar oud, maar wetenschappers vermoeden dat er daarvoor dinosaurussen waren. Volgens Irmis en zijn team toont de ontdekking van de ongeveer 10 miljoen jaar oudere Silesauriden aan dat de lijnen van de twee groepen dieren zich al 240 miljoen jaar geleden van elkaar hebben gescheiden. Dienovereenkomstig zouden de dinosaurussen op dit vroege tijdstip zijn ontstaan.

De onderzoekers ontdekten ook dat tijdens de ontwikkeling van dinosauriërs en hun naaste familieleden, inheemse carnivoren herbivoren werden: silesauriden hebben driehoekige tanden en een diepe kaak met een bekachtige punt, wat een menu met greens suggereert. Dezelfde functies ontwikkelden ook twee dinosaurusstammen. In alle drie gevallen waren de dieren oorspronkelijk carnivoren, schrijven de onderzoekers. De reden voor de ontwikkeling naar de omnivoor of zelfs vegetariërs die ze vermoeden in evolutionaire voordelen: ecosystemen kunnen meer herbivoren voeden dan carnivoren. Het vermogen om groen te consumeren had nieuwe leefgebieden voor de dieren kunnen openen.

Randall Irmis et al.: Nature, doi: 10.1038 / nature08718 ddp / science.de? Regula Brassel advertentie

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice