Uitlezen Elke keer dat de volgende ruimtebom kan toeslaan. Honderden kleine planeten en kometen doorkruisen de baan van onze planeet. Sommigen van hen zullen uiteindelijk botsen. Ze kunnen de aarde verwoesten en de continuïteit van de mensheid bedreigen. Maar een kosmische hamerslag is geen fictie. Bijvoorbeeld, 15 miljoen jaar geleden verminderde een stenen meteoriet een bloeiend landschap tot puin en as op de Zwabisch-Frankische Alb tussen Ulm en Neurenberg. Zelfs vandaag de dag is een krater van 24 kilometer hiervan getuige: onder de naam Nördlinger Ries is het wereldberoemd.

Wat hier gebeurt, is niet minder dramatisch dan de scifi-scenario's van de twee rampfilms: opeens schijnt een heldere vuurbal in de lucht. Eerst wordt niets gehoord, omdat de oorzaak van het lichtgevende fenomeen met meer dan 70.000 mijl per uur vanuit de diepten van de ruimte naar de aarde snelt. Met meerdere keren de snelheid van het geluid, crasht de kosmische indringer, ongeveer een kilometer groot, binnen enkele seconden.

Hij doorboort de atmosfeer van de aarde als een lans. Vertraagd door de luchtweerstand tot nog steeds 40.000 kilometer per uur, boort de ruimtebom onmiddellijk daarna met brute kracht in het Jura-gebergte en slaat een enorme krater het landschap in. Na slechts 0, 03 seconden komt het nu gasgestookte projectiel meer dan een kilometer diep in de aarde tot stilstand en explodeert. Een schokgolf woedt door de aardkorst en slaat de rots tot zes kilometer diep. Even later breekt de rotsdamp met enorme kracht uit het midden van de krater. Het geluid breekt elk trommelvlies. Op korte termijn is er een druk van ongeveer tien miljoen bar en een hitte van 30.000 graden - dat is vijf keer zo heet als op het oppervlak van de zon.

Dan wordt de geplette, gesmolten of verdampte rots uit de aarde gespuwd. Delen ervan bereiken binnen een minuut tot 30 kilometer hoog in de trillende atmosfeer van donder. Na 20 seconden is de krater al 15 kilometer breed en 4, 5 kilometer diep. Aan de rand stapelen de ejectoren zich honderden meters hoog op. Nu stuitert de grond terug en schiet een paar honderd meter omhoog. Het puin dat in de lucht wordt geworpen, spat terug op de aarde en vormt een gesloten, 30 tot 40 meter dikke deken binnen een straal van 50 kilometer. De gloeiende wolk stort in en gaat aan, die nog steeds in brand kan vliegen. Massieve rotsen glijden vanaf de rand van de krater naar binnen en verbreden het tot 20 tot 25 kilometer. Tien minuten na de botsing komt de bloeiende aarde tot rust. 6500 vierkante kilometer land zijn verwoest. Binnen 100 kilometer is er geen leven meer over. tonen

Dat botsingen van hemellichamen echt zijn, is ons duidelijk aangetoond ten laatste in de week van 16 tot 22 juli 1994. Op dat moment begonnen bijna twee dozijn stukken komeet een vuurwerk op Jupiter. Door het zwaartekrachtsveld van de gigantische planeet was het ouderlichaam van de fragmenten in juli 1992 verscheurd tijdens zijn bijna fly-by. Sommige brokken, hooguit een paar honderd meter groot, gaven energie vrij van een veelvoud van het nucleaire arsenaal van de hele aarde. Exploderende vuurballen, teruggegooid door de impactenergie en drie keer zo heet als het oppervlak van de zon, rezen 3000 kilometer boven de atmosfeer van de Jupiter uit. Binnen enkele uren vormden het komeetafval en chemische reacties in de Jupiter-atmosfeer donkere plekken in de atmosfeer van de aarde, waarvan sommige groter waren dan de diameter van onze aarde, nog vele maanden zichtbaar en zelfs waarneembaar met amateur-telescopen.

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Aanbevolen Editor'S Choice